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Au printemps 2007, le Denver Post s’investit sans réserve dans un projet au résultat incertain. Tandis que l’insurrection en Irak atteint des sommets de violence, Ian Fisher, alors âgé de 18 ans et tout juste sorti du lycée, s’engage dans l’armée. Le photojournaliste Craig F. Walker décide de l’accompagner où qu’il soit déployé et de raconter son histoire, pour le meilleur ou pour le pire.

S’en dégage un portrait détaillé d’un jeune homme aux prises avec ses doutes. En civil ou en uniforme, Walker l’accompagne. Une proximité qui lui permet de couvrir la vie quotidienne ainsi que les réalités politiques d’une guerre qui, à l’arrivée de Fisher en Irak, n’auraient plus rien à voir avec le conflit violent qu’il craignait et désirait à la fois.

Ces photographies témoignent de la vie d’innombrables jeunes qui se retrouvent, par un mélange de sentiment patriotique et d’apathie, au sein des forces armées. Intimement personnelles, elles retracent l’histoire d’un jeune homme, de son passage à l’âge adulte. Au cours de ces deux années, le véritable conflit ne se déroulait pas dans les rues de Bagdad ou de Falloujah, mais plutôt dans l’esprit de Ian Fisher.

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Ce projet relate également les difficultés de l’armée américaine à recruter. Au-delà des compétences tactiques sur le terrain, la victoire de cette guerre passe par un bras de fer politique aux États-Unis. Walker décrit la lutte de l’armée contre un sentiment grandissant de ras-le-bol et d’indifférence, ainsi que les différentes stratégies qu’elle déploie pour former des jeunes soldats à la « nouvelle armée ».

Des photographies d’une précision que seule la durée exceptionnelle de ce reportage a rendue possible. Autour de la table de cuisine dans la maison familiale ou tapi dans un Humvee, Walker se faisait si discret qu’il a pu immortaliser des instants de spontanéité authentique entre Fisher, sa famille, ses amis et ses frères d’armes.

Des instantanés de vie que Walker a su saisir : une discussion entre Fisher et son père avant son départ pour le camp d’entraînement, la confrontation avec les officiers de l’armée alors qu’il souhaitait prendre la porte seulement deux jours après le début de son entraînement de base, les disputes familiales au sujet de la drogue, les scènes de rupture avec ses petites amies (aux États-Unis ou en zone de combat via Internet), ou encore ses velléités de désertion.

À travers l’histoire de ce jeune homme qui veut à tout prix transformer sa vie, Walker raconte les difficultés auxquelles nombre de ces jeunes font face alors qu’ils s’engagent, en pleine période de guerre, dans un métier et un mode de vie profondément différents de leurs habitudes.

« Soldat américain », un projet photojournalistique d’une rare intensité. Un regard profondément introspectif sur le périple d’un jeune soldat.

Kevin Simpson, The Denver Post

Craig F. Walker

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